Ouvrir le menu principal

Espace : un objet absorbé par un trou noir observé en direct

Vue d'artiste d'un trou noir « avalant » une étoile à neutrons.

3 avril 2013. – Les astronomes ont observé un objet libre de masse planétaire (naine brune ou géante gazeuse) se faire absorber par un trou noir qui s'est réveillé après plusieurs décennies de sommeil. Cet événement, survenu dans la galaxie NGC 4845 située à 47 millions d'années-lumière de la Terre, est une nouveauté, car il s'agit de la première fois que les scientifiques observent la désorganisation d'un objet de faible masse stellaire par un trou noir. « Nous estimons que seules les couches externes ont été absorbées par le trou noir, soit environ 10 % de la masse totale de l'objet, et qu'un noyau plus dense a été laissé en orbite autour du trou noir », indique Roland Walter de l'observatoire de Genève. L'objet en question aurait une masse équivalente à 14 à 30 fois celle de Jupiter, bien que certains auteurs estiment que cette masse pourrait être encore plus faible.

La découverte de cet événement a été faite en janvier 2011 par la détection d'un halo de rayons X par les appareils d'observation de l'ESA, de la NASA et du moniteur japonais MAXI de l'ISS. Ce halo provenait d'une galaxie a haute énergie qui n'avait encore jamais été détectée : NGC 4845, dont l'activité s'est mise à décroître au cours de la même année. « L'observation était complètement inattendue, une galaxie qui a été calme pendant au moins 20 – 30 ans », explique Marek Nikolajuk de l'université de Bialystok (Pologne). L'activité du trou noir central de cette galaxie a montré un retard de deux à trois mois entre le moment où l'objet a été perturbé et le moment où les débris chauffés ont été éjectés de l'environnement du trou noir. Cet événement peut être considéré comme un acte d'échauffement pour un événement similaire qui devrait se produire prochainement dans le trou noir central de la Voie lactée.

SourceModifier