HD 140283, la doyenne de l'Univers

Publié le 23 mars 2013
Il y a quelques jours, soit le 7 mars, des observations du télescope Hubble ont permis de recalculer l’âge de l’étoile HD 140283, surnommée l'étoile Mathusalem, avec une précision plus grande que celle effectuée en 2000, qui avait donné un âge de 16 milliards d’années.

Bien que cette étoile était déjà connue comme étant la plus vieille de l’Univers observable, ce n’est que tout récemment que des chercheurs ont réussi à déterminer son âge avec une bonne précision. Grâce aux observations de Hubble, une équipe d’astronomes a déterminé que l’âge de HD 140283 est de 14,5 milliards d’années ± 0,8 milliards d’années. Même si l’âge d’HD 140283 a été revu à la baisse, elle pose toujours un problème : comment cette étoile pourrait être âgée de 14,5 milliards d’années si l’âge de l’Univers observable est de 13,8 milliards d’années ?

Afin de déterminer l’âge de l’astre, des scientifiques ont utilisé un modèle de structure et d’évolution des étoiles auquel ils ont incorporé des mesures de la température de la surface de l’étoile ainsi que des observations de la composition de son atmosphère. La principale raison qui a causé la diminution de l’âge de l’étoile est que sa concentration en oxygène est plus élevée que ce à quoi les astronomes s’attendaient lors de la première prise de mesure.

Erreur ?Modifier

Bien qu'en considérant la marge d'incertitude, l'âge de l'étoile est cohérent avec l'âge de l'Univers, la possibilité d'une erreur est envisagée par les astronomes. La plus plausible étant que l’étoile soit beaucoup plus jeune. Il se peut également que l’Univers soit plus âgé que ne le laisse présager les dernières observations du télescope Planck sur le fond de rayonnement cosmologique.

Un nouveau projet de satellite d'astrométrie, nommé Gaïa, devrait permettre aux scientifiques d'en apprendre plus sur cette étoile se trouvant à environ 190 années-lumière de notre Soleil.

SourcesModifier

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